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Los astrónomos ejecutados por fallar en la predicción de un eclipse solar

Eclipse total de sol

Las artes adivinatorias tienen millares de aficionados cada fin de año, cuando especialistas y no especialistas hacen sus apuestas para poner aprueba sus capacidades premonitorias. ¿Este año el país sí logrará crecer más de un 2%? ¿La ultra derecha conquistará más escaños en Europa? ¿Cáncer logrará encontrar el amor con esa chica Aries? Al final del año todos olvidan qué predijeron y qué no. Si una profecía se cumple o no, no hay consecuencias.

Éste no fue el caso de los astrónomos He y Ho. En el Shu King,  los registros del tratado histórico más antiguo que existe en lengua china, el Shu King,  se cuenta que fueron sentenciados a muerte por errar en la predicción de un eclipse solar (1).

He y Ho, los astrónomos ejecutados

En tiempos de la dinastía Xia, cuando gobernaba el emperado Chung Kang, los hermanos He y Ho estaban a cargo la “Superintendencia de Asuntos Astronómicos” y tenían la obligación de anunciar al emperador los próximos fenómenos celestes para cumplir con las ceremonias religiosas que la ocasión ameritaba. Sin embargo, He y Ho prefirieron ocuparse de asuntos más terrenales. Sobre este episodio, se lee en el Shu King que los astrónomos:

…ahogados en vino y en exceso, olvidaron el ordenamiento de las estaciones y permitieron que los días entraran en confusión.

Los eclipses solares causaban gran pánico entre la población, quienes creían que un dragón devoraba el sol. Durante el eclipse se efectuaba un ritual para “salvar el sol”. Tanto el emperador como los oficiales detenían sus labores para rezar y se quemaba incienso mientras se hacían sonar los tambores. Cuando ocurrió aquel eclipse de sol, He y Ho debieron ser quienes más miedo sintieron. El emperador Chung Kang ordenó después al príncipe Yin ejecutar a los astrónomos.

La astronomía de la antigua China registró los primeros eclipses, pero no se caracterizó por predecirlos con exactitud.

Otros registros contaron posteriormente la historia de He y Ho, que dio origen a una cancioncilla:

Los huesos de He y Ho aquí yacen.

Su destino, aunque triste, es risible.

Colgados luego de que no se observase

un eclipse que les fue invisible

El registro más antiguo de un eclipse solar

El fin trágico de He y Ho sirvió para tener el registro más antiguo de un eclipse solar. La anécdota llamó la atención de John Williams, asistente de la Real Sociedad Astronómica. Williams hizo una cuidadosa revisión de muchos antiguos documentos chinos y concluyó que el eclipse de sol no predicho por los astrónomos del emperador ocurrió en el año 2158 a.C.

El papel que cumplían los astrónomos en la corte imperial se sabe un poco a partir de los registros del Shu King, aunque no se sabe qué métodos utilizaban para predecir los eclipses solares. Si estamos seguros de algo, es que no era un método muy exacto. He y Ho lo lamentaron más que nadie.

Nota

(1) Mitchell señala que en el Shu King no se dice que los astrónomos fueran ejecutados por no predecir el eclipse, sino por no cumplir con las obligaciones de la ceramonia para salvar el sol.

Fuentes:

Dunkin, E. (1869). The Midnight Sky. p.227

Feng, G. y Du Z., (2016). Traditional Chinese Rites and Rituals, p.  109

Tsu. W. S. (1934). “A statistical survey of solar eclipses in Chinese history” en Popular Astronomy, Vol. 42. pp. 136-140

Mitchell, S. A. (1926). Eclipses of the sun. p. 1-6

Juan Paulo Péreztejada
Juan Paulo Péreztejada
Juan Paulo Péreztejada (Puerto de Veracruz, 1988) estudió lingüística en la Escuela Nacional de Antropología e Historia y mantuvo un affaire con la sociología en la UNAM. Trabaja para la Coordinación de Colecciones Universitarias Digitales de la UNAM. Juega ajedrez y pasea en bicicleta.

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